苹果公司现在有四条路可以通向5G iPhone每一条路都充满挑战

如今,世界移动通信大会(mobile World Congress,简称:世界移动大会)上发布的主要5G无线产品已经尘埃落定,有两件事是明确的:5G网络的到来比最近的预期更快,而且,基于苹果目前与5G调制解调器供应商的关系,在推出5G iPhone之前,苹果还有很长的路要走。

当第一部iPhone在没有3G网络支持的情况下上市时,苹果公司的市场份额排在第二位,甚至第十位。当iPhone 5比早期的4G网络晚两年上市时,苹果公司的市场份额也并不重要。但自那以后,情况发生了很大变化。苹果现在是世界第一或第二的智能手机制造商,取决于季度,它的1/2到2/3的收入来自iphone。此外,它目前的旗舰手机可以说在技术和销售方面处于行业领先地位。因此,如果苹果决定等待5G的到来,这无疑将是最大的新技术,它可能会同时损害苹果的股票、市场份额和创新声誉。

我不会告诉你苹果公司将要做什么,因为这已经成为一个蒂姆库克级别的商业决策,可能需要苹果公司与一个它不喜欢的合作伙伴合作。但我将概述苹果将要选择的四条道路,并告诉你我认为它最有可能采取的方向。

正常情况下,高通将是苹果最明显的5G合作伙伴。高通的调制解调器已经在iphone中使用多年,有时是单独使用,最近则与英特尔的调制解调器交替使用。这家总部位于圣地亚哥的芯片制造商多年来一直致力于5G技术,努力尽早完成5G标准化,并与数十家5G客户签约。

上图:高通总裁克里斯蒂亚诺·阿蒙宣布,19家制造商和18家运营商将在2019年使用Snapdragon X50调制解调器向客户推出5G设备。

但苹果(Apple)和高通(Qualcomm)正处于一场围绕4G专利支付的巨大法律纠纷之中。过去一年,这一纠纷已从“主要是钱的问题”演变为“国际反垄断之争”。这一争端目前非常严重,据报道,为了2018年的新款iPhone,苹果已经完全放弃了高通,并一直在积极努力将高通的零部件从其产品系列中移除。(考虑到iphone、ipad和Apple watch的不同手机需求,这可不是件容易的事。)

那么为什么高通会被列为路1呢?当合作是必要的时候,像这样的纠纷有一种解决的方式,高通最近与另一个主要客户三星(Samsung)解决了类似的专利许可问题。正如下面所讨论的,苹果推出第一部5G手机可能没有更好的选择,与高通达成和解可能会让未来的设备开发容易得多。

传统观点认为,苹果并不真的喜欢三星——多年的诉讼已经证明,苹果将这家韩国公司视为一个靠明显抄袭苹果创新而成名的山寨艺术家。然而,三星的部件在许多苹果设备中都有——有时是屏幕,有时是芯片,是的,有时甚至是创意。苹果最新旗舰手机iPhone X的超级视网膜显示屏完全依赖于三星,因为据报道其竞争对手LG的屏幕无法满足苹果的质量要求。

三星已经在公开研发5G设备,并在本月早些时候发布了平板电脑的原型,而Galaxy S10几乎可以肯定能支持5G。不足为奇的是,三星也生产支持CDMA的5G调制解调器,以及可用于为整个家庭提供5G无线服务的硬件,包括为三星手机优化性能的硬件。

这对苹果来说不是坏消息,因为它最近退出了无线路由器业务,无法实现苹果特有的优化;对苹果来说,这也是一个与韩国主要供应商建立更友好关系的大好机会。从各方面考虑,我认为三星充其量只能算是一匹黑马——很难想象苹果会在这一点上忍气吞声,依靠另一个三星的解决方案来实现iPhone的关键功能。但鉴于目前与高通的法律关系,它可能没有其他切实可行的选择。

英特尔被列为苹果的第三条道路,但在两种情况下,它很容易成为苹果的5G合作伙伴:如果英特尔的5G调制解调器的发展比公众所知的更好,或者如果苹果愿意在第一代5G设备之后等待。两者都有可能。

在4G时代,英特尔(Intel)的调制解调器已经远远落后于高通(Qualcomm)的调制解调器,以至于苹果觉得有必要放慢一些iphone的高通芯片的速度,以便与其他iphone上的英特尔调制解调器性能相当。如果没有英特尔即将推出的XMM8000系列5G调制解调器的详细规格,许多人可能会错误地认为,英特尔将再次努力赶上高通的表现。

上图:2018年2月27日,星期二,参观英特尔世界移动大会展台的参观者首次看到了一台5g概念PC。(来源:英特尔公司)

目前最大的问题是,到2019年,英特尔是否会推出适用于智能手机的5G调制解调器。本周,英特尔只表示将在2019年晚些时候推出可用于笔记本电脑的调制解调器——等待的时间很长——而且与已经在生产早期芯片的竞争对手不同,英特尔可能会错过手机的2019年全年。当然,苹果和英特尔在这个问题上知道的比他们公开说的要多,但英特尔在像MWC这样的大型展会上没有发布任何5G手机的消息,这意味着苹果将需要选择另一条道路。

不用在这一点上说太多话,公平地说,即使华为本周宣布了首个商用5G芯片组,苹果也不会碰它。

由于与中国政府的关系,华为在整个4G代中一直受到美国政府的调查,而且它在美国的5G计划中也被有意排除在外(很快,澳大利亚也可能会这样做)。其他很多公司似乎也准备使用华为的零部件,但苹果不会使用任何会使其无法在本土市场销售手机的零部件。

最后一条路——也是我暂时不太相信的一条——是苹果公司明年准备推出自己的5G调制解调器。众所周知,苹果公司正在积极开发无线芯片,苹果公司设计的w系列芯片已经出现在Apple Watch、AirPods和Beats耳机中。

然而,一个完整的调制解调器对苹果来说是一大进步,而5G调制解调器现在几乎是不可想象的。尽管苹果可能很想在其设备中拥有这种特殊的组件,但从工程和测试的角度来看,5G非常复杂,我不认为苹果会在第一代5G iPhone上走自己的路。2020年?2021年?也许吧。

问题之一是天线设计。高通在全球移动通信大会之前向记者们介绍了这一点,指出5G设备制造商将需要找到保持多根天线可接入的方法,以免数据速度大幅下降。为了解决5G毫米波调制解调器的接收问题,英特尔在mwc的笔记本电脑解决方案是一对巨大的支架,用来充当天线。苹果永远不会接受这样的解决方案,但它需要自己设计和测试更智能的东西。

很容易得出这样的结论:苹果的第一代(甚至第二代)5G iphone可能会依赖高通(Qualcomm)、三星(Samsung)或英特尔(Intel),然后只要对网络兼容性和性能有信心,就会改用自己的调制解调器。但这一结论留下了两个关键问题:哪家公司将成为其第一家5G调制解调器供应商?何时?

如果我只能从这些公司中挑选一家作为苹果最有可能的合作伙伴,那么英特尔和高通之间就会有一个选择,而高通的领先地位完全是基于目前公开的信息。尽管英特尔在体育赛事上展示了广受关注的5G技术,但该公司尚未宣布智能手机交易的事实表明,它可能在某些关键方面落后于竞争对手。对苹果来说,这意味着要么等待英特尔(Intel),要么在高通(Qualcomm)和三星(Samsung)之间做出选择。它与高通(Qualcomm)的纠纷是在钱的问题上,与三星(Samsung)的纠纷则是在钱和抄袭的问题上。与高通的诉讼和解将使苹果立即获得5G芯片,从而有能力推出5G iPhone。

苹果总是有可能不参与第一代5G设备的开发——显然,这在3G和4G领域是有先例的。我认为在这一点上,苹果的赌注太高了,但如果该公司愿意冒销量、声誉和股价的风险,我们可能要到2020年才能看到第一代5G iPhone。如果是这样,高端5G智能手机市场将是三星的损失。

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